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Ciencia

¿Qué es lo más grande que existe en el universo?

En las últimas décadas, los astrónomos han descubierto estructuras gigantescas, pero hay una cuyo tamaño roza los límites de nuestro entendimiento e imaginación.

Entre los supercúmulos de galaxias, hay uno que tiene 10.000 millones de años luz. Lo más grande que se ha descubierto en el universo. Imagen: referencial / NAOJ
Entre los supercúmulos de galaxias, hay uno que tiene 10.000 millones de años luz. Lo más grande que se ha descubierto en el universo. Imagen: referencial / NAOJ
Miguel  Carrasco

El universo es tan inmenso que a nuestra mente le cuesta mucho imaginar su real dimensión. Si hacemos una comparación a escala humana, podríamos decir que hasta un grano de arena es más grande que la Tierra dentro del cosmos.

Planetas, estrellas, sistemas estelares, galaxias… ¿Qué es lo más grande que existe en el universo?

Desde la Tierra hasta Laniakea

Empecemos en el sistema solar y con una unidad de medida pequeña como los kilómetros.

La Tierra, donde habitan 7.700 millones de personas, posee un diámetro de 12.700 km; mientras que Júpiter, el planeta vecino más grande, tiene un ancho de 140.000 km. El Sol, por otro lado, mide 1.400 millones de km., lo que lo hace 10.000 veces más grande que el gigante gaseoso y más de 100.000 veces el planeta azul.

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Ahora, escalemos a una distancia mayor: el año luz, la medida que recorre la luz durante un año terrestre (9,46 billones de km).

La Vía Láctea, galaxia espiral donde se encuentra el sistema solar, tiene un ancho de 100.000 años luz. Andrómeda, la galaxia vecina con la que colisionará, es incluso dos veces más grande. Sin embargo, sabemos que existen billones de galaxias en el universo observable.

Los astrónomos hablan de grupos de galaxias cuando estas estructuras se reúnen en conjuntos cercanos a 50; de cúmulos de galaxias con más de 1.000 y de supercúmulos de galaxias con más de cientos de miles.

Laniakea, el gran supercúmulo galáctico donde se encuentra la Vía Láctea, se extiende a una inmensurable distancia de 500 millones de años luz. Esta se trata de una agrupación de 100.000 galaxias que se desplazan en conjunto a través del universo, como si se tratase de un árbol que se va ramificando.

Laniakea es un supercúmulo galáctico compuesto por más de 100.000 galaxias, de las cuales una es la Vía Láctea. Foto: captura de Youtube / Nature

A esta escala, ya estamos inmersos en la cosmografía, la ciencia de cartografiar el universo, y podemos presentar a la estructura cósmica más grande descubierta hasta la fecha.

Gran Muralla Hércules-Corona Boreal, una estructura cósmica ‘imposible’

La Gran Muralla Hércules-Corona Boreal es un gigantesco supercúmulo galáctico que, con 10.000 millones de años luz de diámetro, se ha ganado merecidamente el título de la estructura cósmica más colosal.

Con un tamaño así, la luz demora en llegar de un extremo a otro el equivalente al 72% de la edad del universo (13.800 millones de años desde el Big Bang).

Fue descubierto en 2013 por el astrofísico húngaro Istvan Horvath, cuando estudiaba una concentración de ráfagas de rayos gamma —un fenómeno que suele ser indicador de regiones cósmicas muy masivas— a unos 10.000 millones de años luz, entre las constelaciones de Hércules y Corona Boreal.

Representación de la Gran Muralla Hércules-Corona Boreal, la estructura más grande del universo. Su diámetro es de 10.000 billones de años luz. Foto: WikiWand

Su existencia ha sido objeto de un prolongado debate entre los astrónomos debido a que desafía las leyes de la física y el principio cosmológico dictado por el físico alemán Albert Einstein, quien presumía que el universo debería ser uniforme y, por lo tanto, verse igual desde donde quiera que se mire.

En 2014, Jon Hakkila, compañero de Horvah, sostuvo que “esta estructura era demasiado grande para existir”, por lo que “todavía tenía sus dudas”, con un margen de error menor de 1%.

Sin embargo, en un artículo de 2020, el equipo original examinó nuevamente sus datos y respaldó la existencia de esta gran ‘pared de galaxias’ en el cielo.

Con el avance de la tecnología y más análisis detallados se podrá corroborar si la gran Muralla Hércules-Corona Boreal es real o no. Mientras tanto, sigamos admirando la inmensidad del universo.