Ciencia

Nuevas imágenes de Marte revelan el cañón más grande del sistema solar

Una sonda espacial de la ESA ha fotografiado, como nunca antes, a Valles Marineris, la gran cicatriz del planeta rojo.

Valles Marineris es el sistema de cañones más grande de Marte y del sistema solar. En la imagen se observa una de sus grietas visto en perspectiva: Tithonium Chasma. Foto: ESA / DLR / FU Berlin
Valles Marineris es el sistema de cañones más grande de Marte y del sistema solar. En la imagen se observa una de sus grietas visto en perspectiva: Tithonium Chasma. Foto: ESA / DLR / FU Berlin
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Una nave orbital de la Agencia Espacial Europea (ESA) ha capturado fotografías sorprendentes de Valles Marineris, el vasto sistema de cañones de Marte que al mismo tiempo es el más grande de todo el sistema solar.

Las imágenes, captadas el pasado 21 de abril por el orbitador Mars Express y su cámara estéreo de alta resolución (HRSC), revelan increíbles detalles de dos de sus grietas (también llamadas chasmas, en latín): Ius Chasma y Tithonium Chasma.

Imagen del Mars Express muestra a Ius Chasma y Tithonium Chasma, dos grietas que forman parte del Valles Marineris. El recuadro blanco indica el área fotografiada por el orbitador de la ESA. Foto: ESA / DLR / FU Berlin

Mientras que Ius (al sur) se extiende a lo largo de 840 km de la superficie marciana, Tithonium (al norte) abarca 805 km del planeta rojo. En las imágenes de Mars Express —que comprenden 25 kilómetros por píxel— pueden verse los detalles de ambas estructuras que podrán ayudar a comprender la historia geológica de Marte.

Valles Marineris y sus ‘chasmas’

Según la ESA, todo el Valles Marineris tiene 4.000 km de largo, 200 km de ancho y hasta siete km de profundidad. Dichas características lo vuelven 10 veces más largo, 20 veces más ancho y cinco veces más profundo que el Gran Cañón de Colorado en Estados Unidos.

Otra explicación de su gran dimensión: si estuviese ubicado en la Tierra, abarcaría, como una gran cicatriz geológica, desde el extremo norte de Noruega hasta el sur de Italia (Sicilia).

Imagen a color de Ius Chasma (izquierda) y Tithonium Chasma (derecha), dos depresiones que forman parte del sistema de cañones Valles Marineris. Foto: ESA / DLR / FU Berlin

Los astrónomos creen que Valless Marineris se formó cuando Marte todavía tenía placas tectónicas. Este violento proceso habría formado una hilera de montañas irregulares que se observan en Ius Chasma.

Por otro lado, Tithonium Chasma tiene un color más oscuro en la parte superior de la imagen, posiblemente a causa de la arena que ha viajado desde la región volcánica de Tharsis, ubicada a su oeste.

Ius Chasma y Tithonium Chasma. En la imagen superior, una topografía, y en la inferior una imagen en 3D. Foto: composición LR / ESA / DLR / FU Berlin

En este ‘chasma’, además, Mars Express ha detectado minerales que contienen sulfato, por lo que puede ser evidencia de que, en un tiempo lejano, estuvo parcialmente repleto de agua.

Desde 2003, la sonda de la ESA viene estudiando la superficie y profundidades del planeta rojo, la composición de sus minerales, su atmósfera y la interacción de varios fenómenos en el entorno marciano.

Fotografía en perspectiva de Tithonium Chasma. Foto: ESA / DLR / FU Berlin