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Ciencia

Hallan la primera comida cocinada del mundo: fue hecha por neandertales hace 70.000 años

Hasta ahora, los antropólogos creían que cocinar era una actividad única de nuestra especie, los Homo Sapiens.

Los alimentos fueron descubiertos en una cueva de Irak que habría estado habitada por neandertales hace 70.000 años. Foto: composición de Gerson Cardoso / Universidad de Liverpool / Antiquity (2022)
Los alimentos fueron descubiertos en una cueva de Irak que habría estado habitada por neandertales hace 70.000 años. Foto: composición de Gerson Cardoso / Universidad de Liverpool / Antiquity (2022)
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Si creías que los Homo Sapiens inventaron la cocina y los neandertales solo sobrevivían con una dieta de plantas y carne cruda de animales, te equivocabas.

Investigadores de la Universidad de Liverpool han descubierto restos de alimentos carbonizados que fueron dejados por nuestros ancestros en una cueva de Irak hace 70.000 años. El hallazgo, descrito en un artículo de Antiquity, sugiere que desde hace miles de años de la aparición del humano moderno ya se tenían técnicas de preparación y procesamiento de alimentos.

Según Chris Hunt, profesor de paleoecología cultural en la Universidad John Moores de Liverpool y líder de la excavación, sus “hallazgos son la primera indicación real de una cocina compleja y, por lo tanto, de una cultura alimentaria, entre los neandertales”.

Imagen microscópica de los restos carbonizados de alimentos que fueron cocinados por los neandertales. Foto: Ceren Kabukcu / Universidad de Liverpool.

¿Cómo era la comida cocinada por los neandertales?

La comida cocinada más antigua del mundo fue recuperada de la cueva Shanidar, una vivienda neandertal a 800 kilómetros al norte de Bagdad, en las montañas de Zagros.

Consistía en hierbas, nueces silvestres y legumbres, como lentejas y mostaza. Combinados todos estos ingredientes, el resultado era una especie de pan de forma plana (como un panqueque) con un sabor a nuez.

Los cocineros prehistóricos utilizaron una variedad de trucos para hacer que su comida fuera más apetecible. Por ejemplo, las legumbres, el ingrediente más común identificado, tienen un sabor naturalmente amargo debido a los taninos y alcaloides en la cubierta de sus semillas.

Los restos de alimentos consistían en nueces y hierbas silvestres combinadas con legumbres, como lentejas y mostaza. Foto: Antiquity (2022)

No obstante, dicho sabor, se eliminaba usando técnicas de preparación complejas como el remojo y la lixiviación, seguidas de machacar o triturar las semillas.

Debido a que estos homínidos no empleaban vasijas, los autores sospechan que nuestros ancestros empapaban todos los alimentos en un pliegue de piel de animal.

Tras recrear la receta de los neandertales en la actualidad, Hunt dijo que podía “entender por qué los neandertales tenían los dientes en un estado tan degradado”.

Los arqueólogos estudiaron dos cuevas en Irak: Shanidar, donde vivieron neandertales hace 70.000 años, y Franchthi, donde habitaban Sapiens hace 12.000 años. Foto: Ceren Kabukcu / Antiquity (2022)

El equipo también analizó restos de alimentos de la cueva de Franchtchi, en Grecia, que fueron habitadas por los primeros humanos modernos hace 12.000 años. En conjunto, todos los hallazgos sugieren que las dietas paleolíticas eran diversas y complejas.

“Este estudio apunta a la complejidad cognitiva y al desarrollo de culturas culinarias en las que los sabores fueron importantes desde una fecha muy temprana”, dijo Ceren Kabukcu, coautor del estudio.

Mientras tanto, la profesora Eleni Asouti, coautora de la investigación, dijo que “tales prácticas culinarias han sido percibidas durante mucho tiempo por arqueólogos y antropólogos como el sello distintivo de las sociedades agrícolas neolíticas y el origen de la cocina tal como la entendemos”.