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Ciencia

¿Por qué la ‘leche’ de cucaracha es considerada el superalimento del futuro?

Una especie única de cucaracha alimenta a sus crías con una sustancia más nutritiva que la leche materna humana. Según los científicos, se trata de una gran candidata para una generación futura de superalimentos.

Diploptera punctata es una especie única de cucaracha vivípara que da luz a sus crías y las alimenta con una sustancia cristalina de sus intestinos. Foto: Flickr / Artur Chapman
Diploptera punctata es una especie única de cucaracha vivípara que da luz a sus crías y las alimenta con una sustancia cristalina de sus intestinos. Foto: Flickr / Artur Chapman
Miguel  Carrasco

La leche es una de las bebidas más nutritivas para todos los mamíferos, incluido el ser humano. Sin embargo, en el diverso mundo animal también hay insectos que pueden producir una sustancia similar e incluso más nutritiva para sus crías. Tal es el caso de una especie única de cucaracha: Diploptera punctata.

A diferencia de muchos insectos que ponen huevos, esta cucaracha vivípara alimenta a sus pequeñas crías con una sustancia cristalizada ubicada dentro de sus intestinos. Por esa razón es conocida popularmente como leche de cucaracha, aunque no sea un producto lácteo como tal por su ausencia de lactosa.

Dado su gran valor nutritivo, esta sustancia cristalizada se ha ganado el título del superalimento del futuro. Según los científicos, puede ser un complemento elemental para poblaciones desnutridas o una alternativa para los intolerantes a la lactosa.

La sustancia cristalina de esta especie de cucaracha tiene un gran valor nutritivo en comparación a la leche materna y de la vaca. Foto: J. Bailey / BioNaturalist

¿Cuáles son sus beneficios nutricionales?

Aunque no existen datos en la vida real de su beneficio nutricional en humanos, un análisis de laboratorio pionero realizado en 1977 concluyó que la leche de cucaracha tiene un alto valor nutritivo, ya que brinda proteínas, carbohidratos, lípidos y aminoácidos.

Por otro lado, proporciona los nueve aminoácidos esenciales que requiere el ser humano y que en la mayoría de los alimentos solo se encuentran por separados, detalla un informe del 2018. En ese sentido, su valor nutritivo puede igualar a una dieta equilibrada, pero no a la mayoría de las carnes ni frutas por sí solas.

En ese mismo estudio, se descubrió que solo una proteína de esta peculiar sustancia contiene casi cuatro veces el valor energético de una cantidad equivalente de leche materna humana o de vaca.

¿Es viable su producción en el futuro?

Existen distintos obstáculos para considerar inviable o lejana la producción y consumo leche de cucaracha como la prometedora alimentación de futuras generaciones.

La principal de todas es que aún no hay investigaciones que avalen su seguridad para el consumo humano.

Otra desventaja es la gran cantidad de calorías proporcionada. Según los científicos, una taza de leche de cucaracha (250 ml) contendría 700 calorías, un equivalente a tres veces más la taza de leche de vaca o, visto desde otro lado, 100 gramos de mantequilla. Además, como las calorías no producen sensación de llenura, el consumo excesivo podría generar en un sobrepeso u otras enfermedades si no se gasta aquella energía adquirida.

Se necesitaría matar miles de cucarachas Diploptera punctata para producir solo media taza de 'leche'. Foto: Cook Island Biodiversity

La producción masiva es otro problema. Por un lado, implica matar las cucarachas hembras en su etapa exacta donde comienza a dar de lactar a sus crías (alrededor del día 40), lo que a gran escala representa mucha mano de obra.

Sin embargo, aún si se logra, resulta insuficiente para una gran cantidad para el consumo humano. Como señala Leonard Chavas, coautor de una investigación de 2016, en una entrevista con el medio digital Inverse, se debería matar más de 1.000 cucarachas para producir solo 100 gramos de leche, poco menos de la mitad de una taza.