Descubren inmensas y antiguas capas de hielo en las profundidades de Marte

Estefany Lujan
28 M05 2019 | 12:34h

Hallazgo de la NASA permite comprender con mayor acierto los conceptos de conservación de agua en Marte. Sería uno de los mayores reservorios de agua del planeta rojo.

Antiguas capas de hielo bajo el moderno casquete polar de Marte fueron descubiertas por científicos de la Universidad de Texas, Estados Unidos. Ellos analizaron los datos arrojados por la sonda orbital Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA.

El hallazgo permite comprender que los extensos glaciares aparecieron y desaparecieron muchas veces en el polo norte de Marte, debido a los cambios en órbita y la inclinación del eje del planeta, señalan los autores en la revista Geophysical Research Letters.

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A 1500 metros de profundidad bajo el polo norte de Marte se hallaron estas extensas y antiguas capas de hielo, las mismas que podrían conformar el tercer mayor depósito de agua.

"No esperábamos encontrar tanta hielo de agua aquí", explica el científico principal del trabajo, Stefano Nerozzi, un asistente de investigación graduado en el Instituto de Geofísica de la Universidad de Texas (UTIG), y agrega que su alta magnitud "probablemente lo convierte en el tercer reservorio de agua más grande en Marte después de los casquetes polares".

La importancia del descubrimiento de los antiguos glaciares de Marte

Este descubrimiento brinda pequeñas luces de posibles escenarios aptos para la vida.

Stefano Nerozzi de la Universidad de Texas en Austin y sus colegas estudiaron los resultados del sondeo del casquete polar norte de Marte valiéndose de los datos del radar SHARAD a bordo de la sonda orbital Mars Reconnaissance Orbiter. Este dispositivo estudió capas subsuperficiales a una profundidad de hasta varios cientos de metros.

Los investigadores descubrieron que los depósitos debajo de la capa polar de Marte están compuestos de capas alternas de arena de basalto y agua helada.

La proporción de hielo resultó ser inesperadamente alta: del 62% en el Olympia Planum al 88% en las regiones más cercanas al polo. Una concentración tan alta y un tamaño de casquete tan grande la convierten en uno de los reservorios de agua más grandes del planeta rojo.

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Los glaciares de Marte

Al igual que la Tierra, Marte posee glaciares polares, los mismos que se funden parcialmente durante el verano local en el hemisferio correspondiente, pero que en invierno vuelven a crecer.

La mayoría de oscilaciones se producen debido al dióxido de carbono, elemento que se evapora durante la estación cálida y se congela en el frío, convirtiéndose en una capa de hielo seco, bajo la cual se halla el agua helada espesa.

Este casquete polar de Marte posee alrededor de mil kilómetros de diámetro. Investigaciones anteriores demostraron que consta de muchas capas y los científicos creen que la acumulación de este material en esta zona inició aproximadamente entre 1.5 o 0.5 mil millones de años; y que mantiene la historia climática de los últimos cientos de millones de años del aún misterioso planeta rojo.

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El agua en Marte

Según los resultados presentados esta semana en la publicación científica, que además ya cuentan con una corroboración por parte de un estudio independiente de la Universidad de Hopkins, si todo el hielo contenido en estas capas glaciares de derritiera podría cubrir la totalidad de Marte con un océano de aproximadamente 1.5 metros de profundidad.

Inicialmente, se creía que esta zona contenía apenas un 50% de agua atrapada en la arena, pero los nuevos análisis realizados por Mars Reconnaissance Orbiter sugieren que existe más agua que arena en proporciones que oscilan entre el 61% y el 88% de agua congelada.

En Marte, la clave está en la inclinación

La comunidad científica explica que los eventos glaciares son impulsados por variaciones en la órbita y la inclinación del planeta. La Ciencia arribó a la conclusión de que durante periodos de aproximadamente 50 mil años, Marte se inclina hacia el Sol antes de volver gradualmente a una posición vertical, como un trompo tambaleante.

Cuando Marte inicia a girar en posición vertical, el ecuador se enfrenta al Sol, lo que permite que los casquetes polares crezcan. A medida que el planeta se inclina, las capas de hielo se retira, desapareciendo por completo.

 

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