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Se acerca a la Tierra un asteroide valorizado en casi 5.000 millones de dólares

El punto máximo de acercamiento del asteroide 4660 Nereus con la Tierra será este sábado 11 de diciembre, pero, según la NASA, no hay amenaza de impacto.

Con un diámetro de 330 metros, 4660 Nereus es un poco más pequeño que el Empire State. Foto: ilustración / referencial / NASA
Con un diámetro de 330 metros, 4660 Nereus es un poco más pequeño que el Empire State. Foto: ilustración / referencial / NASA
Ciencia LR

Asterank, base de datos científica y económica de más de 600.000 cuerpos celestes rocosos, calcula que el asteroide 4660 Nereus, “potencialmente peligroso”, vale $ 4.710 millones, debido a sus depósitos de niquel, hierro y cobalto, convirtiéndolo en un posible objetivo para la minería espacial.

El 4660 Nereus pasará el sábado 11 de diciembre a una brecha alrededor de 10 veces la distancia entre la Tierra y la Luna. Si bien la roca espacial estará a 3,9 millones de kilómetros, un grupo de expertos de la NASA han asegurado que no hay por qué temer, pues no impactará en el mundo en el que vivimos.

Un objeto “potencialmente peligroso”, para la agencia espacial estadounidense, debería estar a una distancia similar o menor de 7,5 millones de kilómetros y contar con una envergadura de 150 metros. Por otro lado, se habla de un “cuerpo cercano” cuando su trayecto se separa de nuestro planeta en 193 millones de kilómetros.

Observaciones del Nereus realizadas mediante el telescopio Arecibo en 2002. Foto: NASA

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El asteroide 4660 Nereus es uno de tipo Apolo, es decir, cruza la órbita de la Tierra. Pero la NASA ya informó que no hay riesgo de colisión en los siguientes 100 años. Una vez que se empiece a alejar de nosotros, a 23.700 km/h, no volverá a tener una visita tan próxima hasta el 14 de febrero de 2060, fecha en la que podría ‘espiarnos’ a 1,2 millones de km.

Conocido originalmente por el código 1982 DB, 4660 Nereus fue descubierto en ese año por la astrónoma estadounidense Eleanor Francis Helin desde el Observatorio del Monte Palomar, en San Diego, propiedad del Instituto de Tecnología de California (Caltech), reconocido centro de estudios de ciencias naturales e ingeniería.

Este asteroide, además, demora 1,82 años en dar una vuelta al Sol y se avecina aproximadamente cada 10 años a nuestro planeta. Este 11 de diciembre, la Tierra estará a una distancia de 0.026 unidades astronómicas (UA), casi cuatro millones de kilómetros.

Simulación de la órbita de la Tierra (celeste) y su distancia en referencia al asteroide (blanco). Foto: Xataka

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De acuerdo con la Unión Astronómica Internacional (UAI), agrupación con la potestad de definir nombres de cuerpos celestes y otros estándares, una UA equivale a casi 150 millones de kilómetros (149 597 870) o la distancia entre el planeta que nos alberga y el astro rey.

Una muestra de lo que haría nuestra tecnología si un asteroide se dirige a la Tierra es la misión DART de la NASA. La nave lanzada el martes 23 de noviembre a bordo de un cohete Falcon 9 de SpaceX, compañía del multimillonario Elon Musk, significó el primer proyecto de defensa planetaria. El ‘conejillo de indias’ será Dimorphos, la luna de un sistema binario de asteroides descubierto hace dos décadas.