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La estrella más cercana al Sol lanzó una llamarada letal para sus planetas

Próxima Centauri, ubicada a solo 4 años luz del sistema solar, posee un planeta en zona habitable. Pero esta explosión anula la esperanza de que dicho mundo albergue vida como en la Tierra.

Representación del potente destello de Próxima Centauri, la estrella más cercana al Sol. Imagen: NRAO
Representación del potente destello de Próxima Centauri, la estrella más cercana al Sol. Imagen: NRAO
Agencia  Europa Press

Una llamarada como ninguna otra antes vista en la estrella vecina del Sol, Próxima Centauri, anula la posibilidad de que su mundo en zona habitable, Próxima b, albergue vida similar a la de la Tierra.

Próxima Centauri es una estrella pequeña pero poderosa. Tiene un octavo de la masa del Sol, se encuentra a solo cuatro años luz y alberga al menos dos planetas, uno de los cuales puede parecerse a la Tierra. También es una enana roja, el nombre de una clase de estrellas que son inusualmente pequeñas y tenues.

En su nuevo estudio, publicado en The Astrophysical Journal Letters, la astrofísica Meredith MacGregor y sus colegas de la Universidad de Colorado Boulder observaron Próxima Centauri durante 40 horas utilizando nueve telescopios en tierra y en el espacio. En el proceso, se llevaron una sorpresa: Próxima Centauri expulsó una llamarada, o una explosión de radiación que comienza cerca de la superficie de una estrella, que se ubica como una de las más violentas vistas en cualquier parte de la galaxia.

La estrella pasó de lo normal a 14.000 veces más brillante cuando se ve en longitudes de onda ultravioleta en el lapso de unos pocos segundos”, dijo en un comunicado MacGregor, profesora asistente del Centro de Astrofísica y Astronomía Espacial (CASA) y del Departamento de Ciencias Astrofísicas y Planetarias (APS) en Boulder.

Los hallazgos del equipo apuntan a una nueva física que podría cambiar la forma en que los científicos piensan sobre las erupciones estelares. Tampoco presagian nada bueno para ningún organismo lo suficientemente valiente como para vivir cerca de esta estrella volátil.

“Si hubiera vida en el planeta más cercano a Próxima Centauri, tendría que verse muy diferente a cualquier cosa en la Tierra”, dijo MacGregor. “Un ser humano en este planeta lo pasaría mal”.

Concepción artística de la perspectiva del planeta Próxima b durante la llamarada de su estrella. Imagen: NRAO

La estrella ha sido durante mucho tiempo un objetivo para los científicos que esperan encontrar vida más allá del sistema solar. Proxima Centauri está cerca, para empezar. También alberga un planeta, designado Proxima b, que reside en lo que los investigadores llaman la zona habitable: una región alrededor de una estrella que tiene el rango de temperaturas adecuado para albergar agua líquida en la superficie de un planeta.

Pero hay un giro, dijo MacGregor: las enanas rojas, que son las estrellas más comunes de la galaxia, también son inusualmente animadas.

“Muchos de los exoplanetas que hemos encontrado hasta ahora están alrededor de este tipo de estrellas”, dijo. “Pero el problema es que son mucho más activos que nuestro sol. Brillan con mucha más frecuencia e intensidad”.

En total, la llamarada observada fue aproximadamente 100 veces más poderosa que cualquier llamarada similar del Sol vista desde de la Tierra. Con el tiempo, esa energía puede destruir la atmósfera de un planeta e incluso exponer formas de vida a una radiación mortal.

Ese tipo de llamarada puede no ser una ocurrencia rara en Proxima Centauri. Además del gran auge de mayo de 2019, los investigadores registraron muchas otras erupciones durante las 40 horas que pasaron observando la estrella.

“Los planetas de Proxima Centauri están siendo golpeados por algo como esto, no una vez en un siglo, sino al menos una vez al día, si no varias veces al día”, dijo MacGregor.

Los hallazgos sugieren que puede haber más sorpresas guardadas del compañero más cercano del sol. “Probablemente habrá tipos de llamaradas aún más extrañas que demuestren diferentes tipos de física en los que no habíamos pensado antes”, dijo MacGregor.