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El auge y caída de Microsoft Encarta: la transición a la enciclopedia digital previa a Wikipedia [VIDEO]

A fines de los años 80, Microsoft fue rechazado por los creadores de la Encyclopedia Britannica en un proyecto para pasar todo su contenido a digital.

¿Recuerdas Encarta? La enciclopedia solo duró 20 años como proyecto, pero fue clave para el cambio de hábitos en la búsqueda de información de referencias. Imagen: Microsoft/composición.
¿Recuerdas Encarta? La enciclopedia solo duró 20 años como proyecto, pero fue clave para el cambio de hábitos en la búsqueda de información de referencias. Imagen: Microsoft/composición.
Tecnología LR

En apenas 20 años, Microsoft Encarta demostró cómo el periodo de la información digital era una incógnita necesaria para casi cualquier industria. Aunque hoy extinta, su legado se recuerda como una etapa de transición entre el libro con cubierta y la Wikipedia.

En 1989, Microsoft intentó convencer a Britannica —editores de la famosa y homónima enciclopedia— de licenciar sus contenidos para publicarlos en formato CD-ROM, como una manera de impulsar el medio.

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El proyecto de Microsoft fue rechazado, probablemente porque vender ediciones con más de 10 tomos a un precio generoso era muy atractivo todavía y no parecía necesitar de una digitalización. Los de Redmond, por su parte, ya habían fundado una división multimedia, emocionados por incluir cada vez más herramientas que convenzan a las personas de tener un PC en casa.

Para la compañía de Bill Gates, el proyecto de la enciclopedia digital era un paso lógico a seguir, después del anuncio de Bookshelf —un compendio de obras importantes— y, sobre todo, del lanzamiento de la Enciclopedia Compton’s en formato de disco con 26 volúmenes en un solo CD.

En Redmond pusieron manos a la obra y licenciaron los contenidos de Funk-Wagnalls —otro editor de enciclopedias y diccionarios— y compraron otros compendios más como los de ‘Collier’s’ y ‘New Merit Scholar’, ambos de la editorial Macmillan.

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Por supuesto, el fuerte del formato CD-ROM tenía que ser aprovechado por su división multimedia, desde donde crearon todo tipo de material, desde mapas, videos, líneas de tiempo, digitalización de fotos, audio, samples, etc.

Así fue como, en 1993, la primera edición de la enciclopedia Encarta se lanzó para Windows 3.1, renovándose cada año con más adiciones y hasta distribuyéndose en algunas computadoras de fabricantes con los que Microsoft acordó.

Tal como señalan en el portal Xataka, una de las principales ventajas de una enciclopedia digital frente a las físicas era el uso del buscador. Lo cierto es que este y otros factores, como una abrumadora rebaja en el precio de 395 a 99 dólares, hizo que Encarta goce de mucha popularidad. La Encyclopedia Britannica, por otro lado, tuvo que ser vendida en 1996.

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Todo marchó como Microsoft lo había previsto, pero, así como sucedía con muchas otras líneas de negocio por esos alocados años, la llegada del internet y, principalmente, el lanzamiento de Wikipedia en 2001, sepultaron rápidamente las bases con las que Encarta había resultado innovadora en un inicio.

Intentaron desde bajar el precio hasta abrir los artículos para que cualquier usuario pueda editarlos, con posterior revisión. Nada fue suficiente y Microsoft aceptaría la derrota en 2009, confirmando el cese de Encarta y citando los “cambios en la forma en que las personas buscaban o accedían a la información” y el declive del mercado de la enciclopedia referencial tradicional como razones.

Hoy en día, Wikipedia sigue siendo uno de los sitios web más visitados en todo el mundo y recibirá un rediseño de su portal web para escritorio tras 10 años de cambio, casi el mismo tiempo que viene dominando por sí sola la preferencia del usuario que busca artículos generales.

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