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Rusia y Ucrania: ¿qué son las armas químicas y por qué están prohibidas?

El uso de armas químicas ha sido denunciado en el conflicto Rusia-Ucrania. Conoce en qué consisten y qué las hace tan peligrosas.

Las armas químicas son consideradas por la ONU como de destrucción masiva. Foto: AFP
Las armas químicas son consideradas por la ONU como de destrucción masiva. Foto: AFP
La República

Las armas químicas pueden matar de forma indiscriminada a gran cantidad de personas, y su potencial las coloca entre las más peligrosas elaboradas por el hombre. Aunque están prohibidas a nivel internacional, su uso ha sido denunciado en conflictos recientes, como el de Ucrania y Rusia. ¿En qué consisten y por qué son tan letales? Conócelo aquí.

Estados Unidos y Rusia se han acusado mutuamente de poseer este tipo de armamento en el conflicto iniciado a finales de febrero de 2022. Previamente, también se denunció su empleo entre estados y grupos beligerantes en el Medio Oriente.

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¿Qué es un arma química?

Un arma química es una sustancia química empleada para causar intencionalmente daños o la muerte por medio de sus propiedades tóxicas, según define la Organización para la Prohibición de las Armas Químicas (OPAQ).

En esta definición se incluye también a las “municiones, dispositivos y otros equipos diseñados específicamente para convertir en arma las sustancias químicas tóxicas”.

Las armas químicas incluyen tanto a las sustancias tóxicas como a los medios que las convierten en armas. Foto: La Vanguardia

Aunque la imagen más arraigada de estos artefactos es la de sustancias químicas tóxicas contenidas en un medio para su distribución (como bombas o proyectiles de artillería), OPAQ recuerda que esta solo engloba una pequeña cantidad de las armas prohibidas a nivel internacional.

Si bien el uso de armas químicas está registrado desde 1675, su uso moderno inició en la Primera Guerra Mundial, cuando causaron cerca de 100.000 muertes. En la Segunda Guerra Mundial se emplearon en los campos de concentración nazis y de Asia.

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Aunque su uso comenzó a prohibirse, el desarrollo, fabricación y almacenamiento de estas armas fue significativo durante la Guerra Fría. Entre 1970 y 1980, unos 25 Estados desarrollaban capacidades relativas a estas armas. Algunas de las más usadas en tiempos recientes son el gas mostaza, el gas cloro y el gas sarín.

¿Por qué las armas químicas están prohibidas?

Las armas químicas, catalogadas por la ONU como de destrucción masiva, están prohibidas por la Convención sobre Armas Químicas, firmada en 1993 y que hoy en día cuenta con la adhesión de 189 países del mundo.

Johnny Nehme, experto del Comité Internacional de la Cruz Roja en armas químicas, biológicas, radiológicas y nucleares, opina que las armas químicas están prohibidas porque “son de naturaleza indiscriminada, es decir, podrían matar o herir a cualquier persona, ya sea que participe o no en un conflicto”.

Las armas químicas son indiscriminadas por naturaleza. Foto: AFP

“Otro aspecto que cabe mencionar es que los efectos de ciertas armas químicas podrían ocasionar daños de por vida que persistirían una vez finalizado el conflicto. La fabricación de armas que impidieran a las personas utilizar el aire —o sea, respirar— se consideraba algo demasiado horrible y perjudicial”, agrega.

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Estos agentes están diseñados para ser indetectables por los sentidos, lo cual evita que las personas huyan a tiempo, y su alto grado de toxicidad causa efectos nocivos antes que las personas puedan sentirlos, explica el especialista. Provocan contaminación cruzada, y algunos pueden persistir en el cuerpo, cabellera, piel o vestimentas.

Ya desde el año 1925, el Protocolo de Ginebra prohibía el uso de estas armas destructivas ante la indignación pública por la muerte y devastación que estas dejaban, aunque este tratado tenía algunos vacíos, como la falta de prohibición del desarrollo, producción y almacenamiento de este tipo de armamento.

Ejemplos de armas químicas

Nehme señala las siguientes categorías de agentes de guerra química:

  • Agentes vesicantes: diseñados para causar ampollas cuando sus microgotas entran en contacto con una superficie. Su propósito principal no es matar, sino inhabilitar a un soldado, ya sea al cegarlo o al impedirle la respiración, como ocurre con el agente del gas mostaza.
  • Agentes neurotóxicos: detienen la actividad de una enzima asociada con los músculos y genera calambres en estos, incluidos los pulmones y los músculos que controlan a estos, lo cual resulta en la muerte por sofocación. Tienen una tasa de muerte muy alta. Ejemplos de estos son el VX y el gas sarín.
  • Agentes hemotóxicos: impiden la respiración celular y con ello dificultan el funcionamiento de las células. Tienen una alta mortalidad. El cianuro es uno de ellos.

Efectos del gas mostaza sobre el cuerpo humano. Es una de las armas químicas más conocidas. Foto: AFP

De acuerdo al artículo II de la Convención sobre Armas Químicas, se catalogan como tales:

  • Las armas químicas totalmente desarrolladas y sus componentes cuando se almacenen por separado (por ejemplo, las municiones binarias).
  • Las sustancias químicas utilizadas para producir armas químicas (precursores).
  • Las sustancias químicas empleadas para causar daños o la muerte de forma intencionada.
  • Los artículos con usos civiles pacíficos, cuando se utilicen o se prevea su uso como armas químicas (artículos de doble uso).
  • Municiones y dispositivos cuyo objeto es distribuir sustancias químicas tóxicas.
  • Equipos directamente relacionados con las municiones y los dispositivos antes mencionados.
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Denuncias de armas químicas en el conflicto Rusia-Ucrania

Rusia acusó a los gobiernos de Estados Unidos y Ucrania de dirigir laboratorios para producir armas químicas en Ucrania, según reporta la agencia AFP. Ambos países negaron estas acusaciones.

El miércoles 9 de marzo de 2022, Estados Unidos y el Reino Unido aseguraron que Rusia utilizaba armas químicas en Ucrania. “Ahora que Rusia ha hecho estas acusaciones falsas, y que China parece haber respaldado esa propaganda, todos deberíamos estar atentos a la posibilidad de que Rusia use armas químicas o biológicas en Ucrania”, manifestó Jen Psaki, vocera de la Casa Blanca.

La portavoz de la Casa Blanca, Jen Psaki, lanzó esa advertencia como respuesta a las acusaciones rusas de que EE. UU. está financiando un programa biológico-militar desarrollado en Ucrania. Foto: EFE

Joe Biden: Rusia “pagará un alto precio si usa armas químicas”

Joe Biden, presidente de Estados Unidos, anunció el viernes 11 de marzo en conferencia de prensa que Rusia “pagará un alto precio” si utiliza armas químicas en Ucrania. No obstante, se negó a compartir la información que la inteligencia estadounidense tenga al respecto.

Desde EE. UU. se sospecha que los rusos difunden “mentiras” para “acusar a otros de lo que planean hacer ellos mismos”, en referencia a las acusaciones de dicho país, que los señala de dirigir laboratorios para producir estas armas en Ucrania.

Joe Biden se pronunció sobre la posibilidad de que Rusia esté utilizando armas químicas. Foto: AFP