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Ciencia

¿Por qué los días en la Tierra son cada vez más cortos y qué consecuencias tendrá?

A partir del 2020 estamos viviendo los días más cortos desde que existen registros. ¿A qué se debe este fenómeno y qué efectos tendrá si continúa?

La rotación de la Tierra se ha acelerado en los últimos años, lo que ocasiona días más cortos. Imagen: Science Focus
La rotación de la Tierra se ha acelerado en los últimos años, lo que ocasiona días más cortos. Imagen: Science Focus
Renzo Gonzales

Los días en la Tierra están durando cada vez menos. El pasado 29 de junio se produjo el día más corto desde que existen registros (1973). Se trata de una tendencia reciente que los científicos tratan de explicar.

La duración de los días es determinada por el tiempo en que el planeta completa un giro completo sobre su propio eje. Este movimiento es monitoreado por el Servicio Internacional de Rotación de la Tierra y Sistemas de Referencia (IERS).

Desde que los científicos comenzaron a usar relojes atómicos de alta precisión para medir la rotación del planeta, notaron que el día casi siempre duraba un poco más de 24 horas, por lo que cada cierto tiempo se agregaba un segundo a la hora internacional.

Sin embargo, desde el 2020, la Tierra se aceleró: se registraron los 28 días más cortos de las últimas décadas, y el más breve de ellos concluyó 1,47 milisegundos antes de completar los 86.400 segundos que componen 24 horas.

Desde entonces, los días continuaron siendo más cortos que el promedio, y en lo que va del 2022 ya se batió un nuevo récord, cuando el 26 de julio duró 1,59 milisegundos menos.

Los relojes atómicos pueden medir el tiempo en escalas de nanosegundos. Imagen: INVDES

¿Por qué la Tierra está girando más rápido ahora?

Antes de la reciente aceleración, la Tierra en realidad estaba girando cada vez más lento. Esto se debe principalmente a la atracción gravitacional de la Luna, que produce una fricción de marea y frena la rotación terrestre.

Ahora, sin embargo, otros factores están contrarrestando ese efecto.

De acuerdo con la NASA, la velocidad de rotación de la Tierra varía constantemente debido a los movimientos del núcleo, las placas tectónicas, los océanos y la atmósfera.

Los terremotos que causan tsunamis, por ejemplo, mueven en el mar suficiente masa como para acelerar el giro del planeta. Esto quedó demostrado con un sismo de 2004 que causó este fenómeno en el océano Índico y acortó la duración del día en tres microsegundos.

Asimismo, algunos expertos sugieren que la aceleración de la rotación terrestre podría deberse al derretimiento de los glaciares y la consecuente acumulación de masa en los océanos.

Una de las consecuencias del calentamiento global es el derretimiento de los glaciares. Foto: AFP

¿Qué pasará si los días continúan acortándose?

Si esta tendencia continúa sin que se tomen acciones, podría afectar seriamente a la tecnología, como los satélites de GPS, las computadoras, los teléfonos inteligentes y las redes de comunicación, ya que dependen de las mediciones de tiempo altamente precisas.

Desde 1973, la Unión Internacional de Telecomunicaciones, un organismo de las Naciones Unidas, ha agregado periódicamente los llamados segundos intercalares o ‘segundos bisiestos’ debido al exceso de tiempo acumulado cada año.

Pero desde el 2020, cuando los días comenzaron a acortarse, se ha acumulado en los relojes un ‘déficit’ de tiempo de casi un quinto de segundo, según datos recopilados por el portal especializado Time and Date.

Así, es posible que dentro de algunos años se tenga que aplicar el primer segundo intercalar negativo, es decir, sustraer un segundo a los relojes para sincronizarlos con la rotación de la Tierra.