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Ciencia

¿China detectó señales de civilizaciones extraterrestres? Esto es lo que sabemos

Científicos chinos anunciaron esta posibilidad tras recibir “señales sospechosas” en su gigantesco radiotelescopio FAST.

El radiotelescopio FAST, ubicado en Guizhou, China, detectó la señal electromagnética en ondas de baja frecuencia. Foto: composición / Xinhua

Un equipo de científicos respaldados por el Gobierno chino afirmó haber detectado en el espacio una serie de “señales sospechosas” que podrían ser originadas por civilizaciones extraterrestres con capacidades tecnológicas.

Estas declaraciones fueron recogidas en un reciente informe del Science and Technology Daily, medio oficial del Ministerio de Ciencia y Tecnología de China, que sorpresivamente eliminó la publicación en cuestión de horas. No obstante, ya había sido compartido en la red social WeChat, donde está disponible para su lectura.

Estas señales electromagnéticas, emitidas en ondas de radio de banda estrecha, fueron captadas por el telescopio esférico de quinientos metros de apertura (FAST, por sus siglas en inglés), ubicado en la provincia de Guizhou, según el medio estatal.

Zhang Tongjie, científico jefe del Grupo de Investigación de Civilizaciones Extraterrestres de China, dijo que su equipo ya había detectado en 2020 dos grupos de potenciales señales de inteligencia extraterrestre. La nueva señal fue captada este año.

El radiotelescopio FAST de noche. Foto: eoportal

¿Por qué intrigan estas señales y de dónde provienen?

La búsqueda de inteligencia extraterrestre (SETI) siempre se ha enfocado en las ondas de radio de banda estrecha, ya que, a diferencia de las de banda ancha, no suelen ser producidas por fuentes naturales tales como los centros galácticos.

Cuando FAST comenzó esta búsqueda en 2020, excluyó todos los rastros de objetos celestes y señales artificiales, por ejemplo, satélites de la órbita terrestre.

De ese modo, los primeros grupos de señales sospechosas fueron hallados durante el procesamiento de datos de observaciones sincrónicas del espacio profundo. En tanto, en el 2022, una nueva señal se encontró en datos de observación de exoplanetas, detalla Tongjie.

Dado que todos los exoplanetas confirmados (planetas que orbitan estrellas diferentes al Sol) están en la Vía Láctea, nuestra galaxia, esta última señal resulta aún más intrigante.

Representación artística de la Vía Láctea. Imagen: Pablo Carlos Budassi

Hasta el momento, no se ha publicado ningún documento científico que brinde más detalles sobre este anuncio.

¿Una interferencia de origen humano?

Sin embargo, Tongjie ha pedido tomar con cautela estos reportes preliminares.

“La posibilidad de que la señal sospechosa sea algún tipo de interferencia de radio también es muy alta, y debe confirmarse y descartarse más, lo cual puede ser un proceso largo”, advirtió.

Asimismo, indicó que el gigantesco telescopio chino volverá a observar las ubicaciones de donde provienen las señales para obtener más información y llegar a una conclusión definitiva.

El equipo de Tongjie pertenece a la Universidad Normal de Beijing, que es parte de una colaboración internacional de investigación SETI, junto con el Observatorio Astronómico Nacional de la Academia de Ciencias de China (NAOC) y la Universidad de California en Berkeley (EE. UU.)

Por su parte, Peng Bo, director del Laboratorio FAST Key de la Academia de Ciencias de China e investigador del NAOC, declaró públicamente que es probable que las señales recibidas por el radiotelescopio provengan de civilizaciones extraterrestres.

“Pero todavía no hemos tenido tiempo para identificarlas”, admitió.

Dan Werthimer, experto en búsqueda SETI del Departamento de Astronomía y el Laboratorio de Ciencias Espaciales de la UC Berkeley, es partidario de la explicación más simple, es decir, que estas señales son de origen humano.

En los últimos años, más de 2.000 satélites Starlink han sido lanzados a la órbita terrestre. Foto: SpaceX

“El término técnico que usamos es ‘RFI’: interferencia de radiofrecuencia. La RFI puede provenir de teléfonos celulares, transmisores de televisión, radares, satélites, así como dispositivos electrónicos y computadoras cerca del observatorio que producen transmisiones de radio débiles”, indicó al portal Inside Outer Space.

Werthimer lamentó que esta contaminación de radio esté empeorando a medida que aumentan los transmisores y satélites, lo cual hace cada vez más difícil la búsqueda de señales de inteligencia extraterrestre.

“Algunas bandas de radio se han vuelto imposibles de usar para SETI”, sostuvo.

FAST, el potente telescopio chino

FAST es el radiotelescopio más grande del mundo y tiene una sensibilidad extremadamente alta, por lo que se ha convertido en el instrumento principal de este grupo de investigadores en busca de signos de inteligencia fuera de la Tierra.

Con sus 500 metros de diámetro es el sucesor del radiotelescopio de Arecibo, en Puerto Rico, que fue desmantelado después de que su estructura colapsara en 2020.

Telescopio FAST de China. Foto: Xinhua

Aquel el era el principal instrumento usado en la búsqueda SETI. De hecho, desde ahí se envió al espacio un mensaje en ondas de radio elaborado por un equipo de astrónomos liderado por Carl Sagan.

Este año otro equipo de investigadores actualizó el mensaje para que sea enviado desde el radiotelescopio chino FAST.

Si en el futuro se confirma una señal de inteligencia extraterrestre, podría ser la respuesta a alguno de esos mensajes.