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Ciencia

Una galaxia “oculta” detrás de la Vía Láctea es captada por el telescopio Hubble

La mencionada estructura cósmica está oculta a la vista debido a todo el gas cósmico del disco de nuestra galaxia.

IC 342, conocida como "Galaxia Oculta", tiene la mitad del tamaño de la Vía Láctea. Foto: NASA / ESA
IC 342, conocida como "Galaxia Oculta", tiene la mitad del tamaño de la Vía Láctea. Foto: NASA / ESA
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El Telescopio Espacial Hubble ha captado una impresionante imagen de IC 342, una galaxia “oculta” que, desde la perspectiva de la Tierra, está detrás de la Vía Láctea, nuestra propia galaxia.

Según un comunicado de la NASA, su apodo de “Galaxia Oculta” (Hidden Galaxy) se debe a que “aparece cerca del ecuador del disco resplandeciente de la Vía Láctea, que está repleto de gas cósmico espeso, polvo oscuro y estrellas brillantes que entorpecen nuestra vista”.

Disco de la Vía Láctea en el cielo nocturno. Foto: ESO

Sin embargo, gracias a su capacidad infrarroja, el Hubble ha podido captar con gran detalle a IC 342.

La luz infrarroja se dispersa menos por el polvo y permite ver a través de todo el material interestelar.

La “Galaxia Oculta” está a 11 millones de años luz de la Vía Láctea, lo cual es relativamente cerca. De hecho, sería una de las galaxias más brillantes del cielo nocturno si no fuera por el gas y polvo que se interpone.

La imagen captada por el Hubble muestra la forma espiral de IC 342, con brazos que se entrelazan alrededor de un núcleo brillante de gas caliente y estrellas.

Imagen completa de IC 342 captada por el Hubble. Foto: NASA / ESA

“Este núcleo es un tipo específico de región llamada núcleo H II, un área de hidrógeno atómico que se ha ionizado”, describe la NASA.

Según la agencia espacial, estas regiones son lugares muy energéticos, donde pueden formarse miles de estrellas durante dos millones de años, un período fugaz en comparación con los 13.800 millones de años que tiene el universo.

Estos viveros estelares se retroalimentan, ya que cada estrella azul joven y extremadamente caliente emite luz ultravioleta, la cual ioniza aún más el hidrógeno circundante.

Los astrónomos estiman que IC 342 tiene 50.000 años luz de ancho, aproximadamente la mitad del diámetro de la Vía Láctea.

El telescopio Hubble es operado por la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA).