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Descubren el primer animal híbrido creado por los humanos hace 4.500 años

Por su enorme fuerza y velocidad, estos misteriosos equinos eran usados por los sumerios como “máquinas de guerra”, dicen los investigadores.

Esqueletos de kunga encontrados en un complejo  funerario de 4.500 años de antigüedad en Umm el-Marra, en el norte de Siria. Foto: Glenn Schwartz / Universidad Johns Hopkins
Esqueletos de kunga encontrados en un complejo funerario de 4.500 años de antigüedad en Umm el-Marra, en el norte de Siria. Foto: Glenn Schwartz / Universidad Johns Hopkins
Ciencia LR

Los resultados de un estudio revelan el registro más antiguo de un animal híbrido creado —y criado— por los humanos. Se trata de un cruce entre burro y hemippe (un tipo salvaje de asno asiático) que data de hace 4.500 años.

La investigación se hizo a partir de unos esqueletos equinos hallados hace dos décadas en un complejo funerario real del 2600 a. C. en Umm el-Marra, ubicado en el norte de Siria. Dicho hallazgo significó un misterio, ya que no se parecían a ninguna especie conocida, además del hecho de que los caballos llegaron a esa región 500 años después.

La especie, nombrada “kunga”, aparece en las obras de arte y es mencionada en tablillas de arcilla de las antiguas civilizaciones de Mesopotamia, como los sumerios y los asirios.

Registros gráficos y escritos que muestran el uso de los kungas en las civilizaciones de Mesopotamia. Foto: E. Andrew Bennett

Para el reciente estudio, publicado en la revista Science, un equipo de científicos analizó el ADN de un kunga y lo comparó con los caballos, burros y asnos salvajes asiáticos, incluido el hemippe, que se extinguió en 1929.

Los resultados del análisis genómico revelaron que la madre del kunga era una burra, y su padre un hemippe. Por tanto, concluyeron que estaban ante la evidencia más antigua de un animal híbrido creado por los humanos.

Antes de este descubrimiento, el híbrido más antiguo conocido era una mula del 1000 a. C. encontrada en Anatolia.

Debido a sus características físicas y los registros gráficos y escritos, los investigadores creen que los kungas fueron creados para la guerra, ya que podían jalar los carros.

“Eran muy valorados, muy caros”, dice la paleogenética Eva-Maria Geigl del Institut Jacques Monod de París.

Este cruce, según Geigl, combinaba la docilidad de los burros y la fuerza física y temperamento de los hemippe. Justo lo que se buscaba para situaciones bélicas.

En declaraciones a Science News, el coautor E. Andrew Bennett, paleontólogo de la Academia den Ciencias de China en Beijing, compara a los kungas con “máquinas de guerra hechas con bioingeniería”.

No obstante, lamenta que sea “imposible volver a hacer estos animales”, ya que el último hemippe se extinguió hace un siglo.