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Las misiones espaciales del 2022: ¿hacia dónde se dirige la humanidad?

Mientras el telescopio James Webb se va alejando de nosotros, los científicos renuncian al descanso para enviar pronto a las siguientes tecnologías robóticas fuera de la Tierra.

De izq. a der.: Solar Orbiter estudiando de cerca al Sol, plataforma de amartizaje donde estará el rover Rosalind Franklin; y  la nave espacial Orion saliendo de la Tierra. Foto: composición LR / ESA / ExoMars / NASA
De izq. a der.: Solar Orbiter estudiando de cerca al Sol, plataforma de amartizaje donde estará el rover Rosalind Franklin; y la nave espacial Orion saliendo de la Tierra. Foto: composición LR / ESA / ExoMars / NASA
Bruno Cueva V.

A finales del año 2021, el 25 de diciembre, el telescopio James Webb se despidió de la Tierra para explorar el cosmos y encontrar el santo grial del conocimiento al observar las dinámicas de las galaxias. En el 2022, se han programado diversas misiones espaciales de cara al futuro que continuarán captando el interés de un público creciente cada vez más interesado en los avances del estudio extraplanetario.

Estos capítulos progresivos de la historia ya no se limitan a ser consumidos solo en ciertos sectores. El lenguaje asequible de los divulgadores en todas las plataformas, incluso en comunicados la NASA, ESA y otras agencias, permite un mayor acercamiento hacia los cibernautas, aprovechando la calidad en la distribución de la información oficial. Y eso solo atraerá buenas noticias y estrechará los vínculos entre expertos y entusiastas.

A ajustarse los cinturones, porque el 2022 promete ser un año valioso para la astronáutica y su evolución:

Artemis-I, la prueba de fuego

El vuelo de prueba de la misión Artemisa en su fase embrionaria, bautizada como Artemis-I, será ejecutado a más tardar en marzo de este año desde el Complejo de Lanzamiento 39B en el Centro espacial John F. Kennedy (Florida, Estados Unidos). Enviarán una nave Orion al espacio dentro de un cohete Space Launcher System (SLS) para calcular los impactos en una tripulación de astronautas que se dirija a la Luna en etapas avanzadas.

Debido a que la computadora del SLS presentaba fallos en su mecanismo, los ingenieros de la NASA desestimaron la partida del aparato gigante en febrero y la retrasaron. Pese a la óptima prueba de fuego de evaluación completa en marzo del año pasado, el error se evidenció y optaron por cambiar el controlador del motor.

Revisiones preliminares de la nave Orion. Foto: NASA

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La NASA —en colaboración con la ESA y las agencias espaciales de Japón, Canadá, Brasil, Australia y México— apunta a llevar a la primera mujer al polo sur de nuestro satélite natural a más tardar en el 2024, con el objetivo final de establecer una colonia sostenible en Marte para el 2033.

Rover Rosalind Franklin, el futuro compañero de Perseverance

Un explorador robótico de seis ruedas y 300 kg llamado Rosalind Franklin, en honor a la química británica que participó en el descubrimiento de la estructura de doble hélice del ADN, podría ser lanzado en setiembre desde el Cosmódromo de Baikonur, Kazajistán, hasta Marte. Llegaría recién en el 2023 a las periferias de Oxia Planum, una llanura del planeta rojo.

El astromóvil contará con un taladro capaz de extraer muestras de rocas, a una profundidad de hasta dos metros. Buscará patrones biológicos en la superficie e identificará ‘falsos positivos’, un dolor de cabeza para los astrofísicos.

El nuevo rover Rosalind Franklin cubrirá una zona marciana distinta a la de Perseverance. Foto: ESA / Wikicommons

Esta misión de la ESA y Roscosmos acompañará al rover Perseverance en su insólito periplo dentro del cuarto planeta del sistema solar, considerado también el futuro asentamiento de la humanidad.

El robot Peregrine, un peón espacial

El Peregrine Lander de la empresa Astrobotic entregará cargas útiles de manera precisa a la órbita lunar y su superficie. Será enviado al espacio con el cohete Vulcan Centaur de la United Launch Alliance. Con la finalidad de ser evaluado por socios comerciales y la NASA, La misión de prueba transportará más de una docena de paquetes.

El robot Peregrine comparado con la altitud de un humano promedio. Foto: Peregrine Lander

La tecnología del robot logrará una velocidad de computación terrestre de alta confiabilidad. “La informática resistente y tolerante a la radiación permite el aterrizaje autónomo y la seguridad en el exigente entorno espacial”, destaca su web oficial.

Los motores principales y cuatro grupos de propulsores de control de actitud mantendrán la orientación del módulo de aterrizaje. Se alimentará de un panel de células solares de triple unión.

El módulo aterrizará cerca de un posible tragaluz en la llanura basáltica de Lacus Mortis, ubicada en el cuadrante noreste de la Luna. Aunque no hay fecha exacta para su envío, la NASA anunció que se dará en este 2022.

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Solar Orbiter, el mirador del astro rey

Con 10 instrumentos científicos a bordo, a 42 millones de kilómetros del Sol, la Solar Orbiter de la NASA y la ESA modificará su inclinación para cambiar el ángulo de visibilidad de las regiones polares del astro rey el 3 de setiembre. Al mismo tiempo, sobrevolará Venus.

Imágenes del Sol tomadas por la Solar Orbiter. Crédito: ESA/NASA.

Los objetivos del satélite artificial son tomar las imágenes más cercanas de nuestra estrella madre, medir su composición de viento solar y obtener fotografías en primer plano de sus zonas polares. Además, coordinará las observaciones con la sonda Parker.

Psyque, el mundo con forma de ‘papa’

La NASA confirmó que la nave Psyche será lanzada desde el Centro Espacial Kennedy en agosto de este año hacia 16 Psyche, “un mundo inexplorado” del cinturón de asteroides. La riqueza en metales de la gran roca, que se desplaza entre Marte y Júpiter, representaría 10 veces la economía global.

“Desde telescopios terrestres y espaciales, el asteroide aparece como una mancha borrosa. Lo que los científicos saben, a partir de los datos del radar, es que tiene la forma de una papa y que gira de lado”, apunta la NASA en un comunicado.

Este es un modelo interactivo de cómo se vería 16 Psyche en la vida real con la órbita del cometa Halley de fondo. Foto: NASA / JPL-Caltech

Psyche realizará maniobras de vuelo más allá de Marte a nueve meses de ser enviado a las inmediaciones del sistema solar. En un viaje total de 2.400 millones de kilómetros, la sonda utilizará el tirón gravitatorio del planeta rojo con el objetivo de dirigirse a 16 Psyche. Se aproximará recién en el año 2025.

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DART, el adversario de asteroides

La nave DART, símbolo de la primera misión de defensa planetaria, se estrellará el 26 de setiembre contra Dimorphos, el satélite del sistema doble de asteroides que completa Didymos, a fin de intentar desviar su trayectoria. Este es solo un ensayo por si en el futuro se presenta una amenaza real. La Tierra está a salvo de cualquier colisión en los próximos 100 años, según cálculos matemáticos de la NASA.

En su punto más cercano, ambos cuerpos rocosos permanecerán a una distancia de 11 millones de kilómetros respecto a nuestro planeta. La nave de 610 kilogramos acelerará sus propulsores a 6,6 kilómetros por segundo para impactar la roca espacial.

Estación Espacial China, un sueño cercano

China prevé terminar la construcción de su estación espacial en este 2022. Por esa razón, han planeado 40 lanzamientos que incluirán dos misiones tripuladas Shenzhou, dos naves de carga Tianzhou y dos módulos adicionales del laboratorio orbital, así lo reportó la agencia de noticias oficial Xinhua.

La estación espacial china y todos sus componentes. Foto: Xinhua / BBC

La NASA reemplazará a la Estación Espacial Internacional por una comercial en el 2030. La vida operativa de la nave iba a cesar en el 2024, pero se extendió seis años. El gigante asiático espera convertirse en el principal líder de la exploración espacial.