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Astrofísicos descubren por qué algunas estrellas gigantes ‘devoran’ a las más pequeñas

En un principio, los científicos estaban estudiando ciertas propiedades de 15 estrellas, pero se sorprendieron al encontrar “mucho más” de lo que buscaban.

Ilustración de dos estrellas interactuando en una misma atmósfera. Foto: Danielle Futselaar / CSIC
Ilustración de dos estrellas interactuando en una misma atmósfera. Foto: Danielle Futselaar / CSIC
Ciencia LR

Un equipo de investigadores del Instituto de Astrofísica de Andalucía y el Centro de Astrobiología de Madrid (España) ha revelado la interacción de las estrellas dobles y que, en ocasiones, la distancia entre ambos astros es tan reducida que uno engulle al otro para compartir envoltura.

Según ha informado este jueves el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) -entidad adscrita al Ministerio de Ciencia e Innovación de España-, la mayoría de las estrellas forman sistemas binarios, en los que dos de ellas giran en torno a un centro de masa común.

En ocasiones, la distancia entre ambas es tan reducida que una de ellas, al evolucionar y convertirse en gigante roja, engulle a su compañera y comparten envoltura.

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El equipo internacional ha estudiado con el telescopio Alma una muestra de 15 estrellas inusuales y ha hallado que todas ellas habían pasado recientemente por un episodio de este tipo.

Dos sistemas de estrellas binarias orbitando entre sí. Foto: NASA / JPL-Caltech / UCLA

El hallazgo publicado en la revista Nature Astronomy aporta nuevas perspectivas sobre la vida, la muerte y el renacimiento de las estrellas. Denominadas fuentes de agua, estos esferoides de plasma eran conocidos porque presentaban una emisión en radio, característica de las moléculas de vapor de agua.

“Teníamos mucha curiosidad por estas estrellas, que expulsan grandes cantidades de polvo y gas al espacio, una parte en forma de chorros con velocidades de hasta 1,8 millones de kilómetros por hora. Pensamos que podríamos encontrar pistas sobre cómo se crean los chorros, pero en su lugar encontramos mucho más que eso”, ha afirmado el investigador Theo Khouri.

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A pesar de que se pensaba que las fuentes de agua provenían de estrellas más masivas que el Sol, el trabajo ha comprobado que comenzaron su vida con una masa similar a la solar.

Por eso, muestran una pérdida de masa más violenta de lo que se esperaría en una estrella de tipo solar, ha señalado por su parte José Francisco Gómez, investigador del IAA-CSIC, instituto con sede en Granada y que participa en el hallazgo.

El equipo midió con el radiotelescopio Alma (Chile) la emisión de las moléculas de monóxido de carbono en la luz de las estrellas y comparó las señales de diferentes isótopos de carbono y oxígeno.

“Alma está proporcionando resultados revolucionarios. Es particularmente eficiente para adentrarnos en las, hasta ahora inexploradas, profundas regiones centrales de las nubes de gas y polvo que rodean estas fuentes de agua. Esto, nos permitirá averiguar por fin cómo el viento estelar se estrecha y acelera en forma de chorros en estas etapas tardías de la evolución de estrellas de tipo solar”, ha apuntado la investigadora del Centro de Astrobiología (CAB/CSIC/INTA) Carmen Sánchez.

Con información de EFE.