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Ómicron, la nueva variante del coronavirus: ¿por qué es una preocupación a nivel global?

La variante detectada en Sudáfrica está siendo vigilada para determinar si posee la capacidad de escapar a la efectividad de las vacunas.

La Organización Mundial de la Salud calificó este viernes 26 de noviembre la nueva variante del coronavirus como Ómicron. Video: OMS
Ciencia LR

La detección Ómicron, una nueva variante de preocupación surgida en Sudáfrica, mantiene en vilo a la comunidad científica porque presenta una amalgama de más de 30 mutaciones que, si bien algunas ya se habían observado en otras modalidades —como la Beta— esta es la primera vez que se ven juntas.

Esto es lo que ha provocado que esté bajo vigilancia y que se le otorgue el potencial de mayor transmisibilidad y una posible capacidad para escapar de las vacunas, explicó a EFE el investigador Iñaki Comas, del Instituto de Biomedicina de Valencia, quien, no obstante, señaló que aún es pronto para saber su verdadero impacto.

“Sin alarmismo, pero debemos vigilar y ver cuál es su trayectoria y tomar las medias necesarias, en el caso de que sean necesarias”, declaró.

¿Qué se sabe de la nueva variante del coronavirus Ómicron o B.1.1.529?

Desde el punto de vista genético posee un número de mutaciones inhabitualmente elevado. Una treintena de ellas en la proteína de la espícula o ‘spike’, la llave de entrada del virus SARS-CoV-2 en el organismo.

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Con base a la experiencia de las anteriores variantes, se sabe que algunas de esas mutaciones pueden conllevar una enorme capacidad de transmisión y una disminución de la eficacia de las vacunas.

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“Si nos basamos en la genética, es cierto que hay algo muy particular que puede ser preocupante”, dijo a la AFP Vincent Enouf, del Centro Nacional de Referencia de virus respiratorios del Instituto Pasteur en París.

Se necesitarán “varias semanas” para comprender mejor la nueva variante y saber si es más transmisible, más peligrosa y más resistente a las vacunas, destacó la Organización Mundial de la Salud (OMS) este viernes 26 de noviembre, antes de nombrar a B.1.1.529 como Ómicron.

¿Por qué causa alarma esta nueva variante detectada en Sudáfrica?

“Esta es preocupante, y es la primera vez que lo digo desde la Delta”, aseguró en Twitter el virólogo británico Ravi Gupta sobre la Ómicron.

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Por una parte son sus características genéticas, por otra, lo que está sucediendo en la región de Sudáfrica donde apareció.

¿Qué se sabe de la nueva variante del coronavirus B.1.1.529? Infografía: AFP

El otro aspecto preocupante: el número y porcentaje de casos de COVID-19 atribuido a esta variante está aumentando de manera muy rápida en la provincia sudafricana de Gauteng (que comprende Pretoria y Johannesburgo), donde fue detectado inicialmente.

En la variante Alfa se habían identificado mutaciones que se creen estaban relacionadas con una mayor transmisibilidad del virus y en la variante Beta con una reducción de la capacidad de los anticuerpos para combatirlo. Ahora, según Comas, las mutaciones se observan juntas.

“Lo que hace saltar la voz de alarma no es tanto que de momento no sepamos lo que hace sino el potencial que podría tener, por eso se llaman variantes bajo investigación”, afirmó Comas, quien recuerda que en otras ocasiones se han identificado variantes con mutaciones preocupantes que luego han desaparecido o han sido desplazadas.

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“Los virólogos —y yo me incluyo— estamos preocupados. Pero no creo que nadie pueda concluir que todo está en peligro, basándose únicamente en los datos que disponemos”, añadió mediante un tuit la estadounidense Angela Rasmussen.

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Su elevado número de mutaciones “lo haría seguramente más contagioso”, alertó en entrevista con Infobae la patóloga argentina Marta Cohen, radicada en el Reino Unido hace 18 años. “Posiblemente las vacunas sean un poquito menos eficientes, (pero) no se sabe nada de esto o la letalidad”.

Vuelos cancelados y fronteras cerradas en Europa a causa de Ómicron

Menos de 24 horas después de la presentación de la variante por parte de las autoridades sudafricanas varios países europeos suspendieron los vuelos provenientes de África austral.

Pero Bélgica ya anunció el primer caso en el continente. Se trata de una persona no vacunada que viajó al extranjero.

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Suspender los vuelos “es una medida que permite frenar” la expansión de una variante muy contagiosa “pero no permitirá nunca interrumpirla completamente”, indicó Enouf, quien recordó los precedentes de alfa y delta.

Algunos científicos piden cerrar las fronteras con esos países lo antes posible como medida de precaución, para luego volverlas a abrir si se disipan los temores.

Otros expertos consideran una medida de ese tipo dañina para Sudáfrica y Botsuana, otro país que ha documentado esta nueva variante. Temen que eso disuada a otros países de hacer pública la aparición de otras variantes en el futuro.

La OMS también ha desaconsejado por el momento restringir los viajes.

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Lo que sí pide la OMS, ahora que nombró la variante como Ómicron, es mejorar los esfuerzos de vigilancia y secuenciación para comprender mejor las modalidades; enviar metadatos asociados a una base de datos públicamente y notificar casos vinculados a este tipo de infecciones, entre otras cosas.

Nombrada Ómicron por la OMS

En la reunión celebrada este viernes, el Grupo Asesor Técnico sobre la Evolución del Virus del SARS-CoV-2 de la OMS calificó esta variante como “de preocupación”, ya que “presenta un gran número de mutaciones, algunas de las cuales son preocupantes”.

La OMS define una variante “de preocupación” cuando se ha demostrado que está asociada a uno o más de los siguientes cambios: aumento de la transmisibilidad o cambio perjudicial en la epidemiología de COVID-19; aumento de la virulencia o cambio en la presentación clínica de la enfermedad; o disminución de la eficacia de las medidas sociales y de salud pública o de las pruebas diagnósticas, las vacunas y los tratamientos disponibles.

“Las pruebas preliminares sugieren un mayor riesgo de reinfección con esta variante, en comparación con otras que también son de preocupación”, indicaron los expertos de la OMS.

Así como ya se había reportado en la víspera, mayormente en prensa inglesa, la OMS puntualizó que “el número de casos de esta variante parece estar aumentando en casi todas las provincias de Sudáfrica”.

¿Las vacunas son efectivas contra la nueva variante?

Ómicron recién ha sido denominado este viernes 26 de noviembre por la OMS como variante de preocupación, por lo tanto, aún no hay una evaluación sistemática sobre si las vacunas son efectivas contra este linaje detectado primero en Sudáfrica. Se sabe que tiene muchas mutaciones, algunas inquietantes.

Algunas mutaciones del coronavirus pueden aumentar la transmisión de persona en persona. Infografía: Centro de Innovación y Respuesta a Epidemias de Sudáfrica.

Aparte de requerir estudios de laboratorio que permitan observar mejor las características de Ómicron, las autoridades sanitarias deben seguir monitoreando su capacidad de transmisión en las personas. Otras variantes del coronavirus también habían presentado mutaciones de este calibre, pero sus efectos no tuvieron mayores consecuencias con el pasar del tiempo.

De ser necesario, los científicos variarían levemente la fórmula de las vacunas para combatir estas nuevas alertas sanitarias.

Con información de agencias.