Descubren que dos extraños objetos rojos en el cinturón de asteroides no proceden de allí

Este par de enigmáticos objetos astronómicos ayudará a descubrir cuántos de ellos entran sigilosamente a las entrañas del sistema solar y saber desde dónde se gestan.

El cinturón de asteroides ubicado entre Marte y Júpiter alberga a dos visitantes cuyas procedencias se desconocen. Foto: NASA / Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins
El cinturón de asteroides ubicado entre Marte y Júpiter alberga a dos visitantes cuyas procedencias se desconocen. Foto: NASA / Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins
Ciencia LR

La Instalación del Telescopio Infrarrojo (IRTF) y el Observatorio Astronómico de la Universidad Nacional de Seúl (SAO) comprobaron que dos objetos astronómicos extremadamente rojos del cinturón principal de asteroides, 203 Pompeja y 269 Justitia, no deberían estar allí.

Se llegó a esa conclusión a partir de observaciones espectroscópicas de infrarrojo cercano y visible, según un estudio científico publicado en la revista especializada The Astrophysical Journal Letters.

De acuerdo al Resumen exhaustivo de dicho documento, estos cuerpos rocosos del cinturón de asteroides se parecen mucho a otros del sistema solar exterior: los objetos transneptunianos (más allá de la órbita de Neptuno) y centauros (cuerpos menores que se comportan como asteroides y cometas).

“Los resultados espectroscópicos sugieren la presencia de materiales orgánicos complejos en la capa superficial de estos asteroides, lo que implica que podrían haberse formado en las cercanías de Neptuno y haber sido trasplantados a la región del cinturón principal durante una fase de migración planetaria”, se apunta.

El cinturón de asteroides está a una distancia de entre 2,1 y 3,3 unidades astronómicas (UA) del astro rey. Una de ellas equivale a 150 millones de kilómetros o la distancia entre el Sol y la Tierra. Sus cinco objetos de mayor masa son Palas, Vesta, Higia, Junio y Ceres, el único planeta enano con un diámetro de 950 km.

Además, el material del cinturón representa el 4% de la masa lunar y se mantiene disperso.

“203 Pompeja es el único asteroide muy rojo conocido hasta ahora entre los 250 cuerpos con un diámetro mayor a 110 km encontrados en el cinturón de asteroides. Estos descubrimientos proporcionan más evidencia de que el cinturón de asteroides principal alberga una población de cuerpos que se formaron en las afueras del sistema solar”, señalan los investigadores.

Antes, se pensaba que 203 Pompeja y 269 Justitia eran asteroides tipo D, en otras palabras, hechos de sílice y carbono, elementos comunes de la mayoría de cuerpos del cinturón; no obstante, Sunao Hasegawa, del Instituto de Ciencia Espacial y Astronáutica de la Agencia Espacial Japonesa, y su equipo de investigadores se fijaron en que el perfil de ambos no concordaba con el de los ejemplares restantes.

La clave radica en que sus tonos rojizos revelan la presencia de tolinas, compuestos orgánicos que abunda en los cuerpos helados del sistema solar exterior.

El Institute of Space and Astronautical Science (ISAS), que contribuye activamente al desarrollo espacial completo de JAXA (Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón), escribió en un comunicado: “Se cree que algunos meteoritos que han aterrizado en la Tierra fueron expulsados de cuerpos primitivos menores como los asteroides”.

“Vale la pena considerar esto como objetivos de misión de destino candidatos en el futuro”, agregó ISAS.