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La NASA capta en Marte nubes que “brillan por la noche”

El rover Curiosity registró este inusual fenómeno en el cielo del planeta rojo.

El Curiosity captó las nubes justo después de la puesta de sol en Marte. Foto: NASA
El Curiosity captó las nubes justo después de la puesta de sol en Marte. Foto: NASA
Agencia  Europa Press

El rover Curiosity de la NASA ha captado nubes brillantes en el cielo de Marte, un fenómeno estacional que este año se ha formado antes y a más altitud de lo esperado.

Los días nublados son raros en la atmósfera fina y seca de Marte. Las nubes se encuentran típicamente en el ecuador del planeta en la época más fría del año, cuando Marte es el más alejado del Sol en su órbita de forma ovalada.

Pero hace un año marciano completo, dos años terrestres, los científicos notaron que se formaban nubes sobre el rover Curiosity de la NASA antes de lo esperado.

Este año, estaban listos para comenzar a documentar estas nubes “tempranas” desde el momento en que aparecieron por primera vez a fines de enero. El resultado son imágenes de tenues bocanadas llenas de cristales de hielo que dispersaban la luz del sol poniente, algunas de ellas relucientes de color.

Más que fotos espectaculares, estas imágenes ayudan a los científicos a comprender cómo se forman las nubes en Marte y por qué estas recientes son diferentes, informa el JPL (Jet Propulsion Laboratory), que opera la misión, en un comunicado.

La mayoría de las nubes marcianas flotan a no más de unos 60 kilómetros en el cielo y están compuestas de hielo de agua. Pero las nubes que Curiosity ha captado están a mayor altitud, donde hace mucho frío, lo que indica que probablemente estén hechas de dióxido de carbono congelado o hielo seco.

Los científicos buscan pistas sutiles para establecer la altitud de una nube, y se necesitará más análisis para decir con certeza cuáles de las imágenes recientes de Curiosity muestran nubes de hielo de agua y cuáles muestran nubes de hielo seco.

Las estructuras finas y onduladas de estas nubes son más fáciles de ver con imágenes de las cámaras de navegación en blanco y negro de Curiosity. Pero son las imágenes en color de la Mast Camera del rover, o Mastcam, las que realmente brillan, literalmente. Vistos justo después del atardecer, sus cristales de hielo captan la luz que se desvanece y hacen que parezcan brillar contra el cielo oscurecido.

Nubes brillantes en el cielo oscuro del atardecer marciano. Foto: NASA

Estas nubes crepusculares, también conocidas como nubes “noctilucentes” (en latín, “brillo nocturno”), se vuelven más brillantes a medida que se llenan de cristales y luego se oscurecen después de que la posición del Sol en el cielo desciende por debajo de su altitud. Esta es solo una pista útil que usan los científicos para determinar su altura.

Aún más impresionantes son las nubes iridiscentes o de “nácar”. “Si ves una nube con un conjunto de colores pastel relucientes, es porque las partículas de la nube son casi idénticas en tamaño”, dijo Mark Lemmon, científico atmosférico del Instituto de Ciencias Espaciales en Boulder, Colorado. “Eso suele suceder justo después de que las nubes se han formado y han crecido todas al mismo ritmo”, indicó.

Estas nubes se encuentran entre las cosas más coloridas del planeta rojo, agregó. Si estuvieras mirando el cielo junto a Curiosity, podrías ver los colores a simple vista, aunque serían tenues.