¿Cómo los dinosaurios terrestres emprendieron travesías en los océanos?

Ciencia LR

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08 Nov 2020 | 16:50 h
Dos dinosaurios de la familia pico de pato a punto de cruzar el mar | Foto: Raúl Martín / ABC Ciencia
Dos dinosaurios de la familia pico de pato a punto de cruzar el mar | Foto: Raúl Martín / ABC Ciencia

Descubrieron el fósil de un dinosaurio de América del Norte en África. “Estaba completamente fuera de lugar, como encontrar un canguro en Escocia. ¿Cómo llegaron allí?", se preguntó un científico.

Un conjunto de investigadores de la Universidad de Bath (Inglaterra), la Universidad del País Vasco (España), la Universidad George Washington (Estados Unidos), el Museo de Historia Natural de la Universidad de la Sorbona (Francia) y la Universite Cadi Ayyad (Marruecos) encontró un fósil extraño del linaje perteneciente al dinosaurio pico de pato (Ajnabia odysseus) en una fosa de África, cuyos antepasados proceden de América del Norte.

Lo que intrigó a los científicos es la habilidad de estos animales antiguos para trasladarse a un continente rodeado de inmensos mares. “Estaba completamente fuera de lugar, como encontrar un canguro en Escocia. África estaba completamente aislada por el agua. Entonces, ¿cómo llegaron allí?”, expresa Nicholas Longrich, del Centro Milner para la Evolución y autor principal de un estudio subido a Cretaceous Research.

Mediante observaciones a los dientes y mandíbulas del dinosaurio pico de pato, los expertos lo identificaron como el ejemplar de un lambeosaurio, miembro de una subfamilia con crestas de hueso en la cabeza que vivió al final del período Cretásico (hace 76 o 75 millones de años).

Esta especie en particular caminaba a cuatro patas y, a veces, se erguía a fin de comer material vegetal de hasta cuatro metros de altura. Su masa corporal variaba entre una y tres toneladas.

Comparación de un lambeosaurio con la escala humana | Foto: Enciclopedia Británica

La especie migró de América del Norte a Asia y Europa por puentes terrestres; luego, habría nadado hasta África aprovechándose de escombros o adaptándose a métodos de flotación, proponen los firmantes del estudio.

“Dada la existencia de vías marítimas grandes y persistentes que aíslan a África y Europa de otros continentes, y la ausencia (...) de los puentes terrestres (en esos tiempos), estos patrones sugieren dispersiones a través de barreras marinas, similares a las observadas en mamíferos, reptiles y anfibios cenozoicos”, conjeturan los investigadores en el artículo.

Apoyándose en la existencia de las enormes patas y colas de los lambeosaurios, el equipo implicado en el hallazgo cree que eran “expertos nadadores". La idea se refuerza con la gran cantidad de fósiles registrados en depósitos de ríos y rocas marinas.

Para Longrich, el haber caminado hacia África resultaba sencillamente imposible, porque su geología estaba aprisionada por el océano. “Estos dinosaurios evolucionaron mucho después de que la deriva continental dividiera los continentes”, añadió.

Sin embargo, las pruebas de que ciertas clases de animales cruzaron los océanos no son tan restrictivas. Las iguanas verdes, por ejemplo, fueron arrastradas por huracanes entre islas del Caribe; las tortugas Seychelles flotaron un inconmensurable trecho del Índico hasta territorios africanos. Ellas pesan hasta 250 kilogramos y pueden vivir alrededor de 165 años.

Las tortugas Seychelles pesan hasta 250 kilogramos y pueden vivir hasta los 165 años | Foto: Dr. Giuseppe Mazza / Monaco Nature Encyclopedia

Gracias a esta explicación, según comenta Longrich, se ha consensuado la forma en que lémures e hipopótamos arribaron a Madagascar; incluso distintos monos y roedores habrían viajado así con dirección a América del Sur.

Nour-Eddine Jalil, del Centro de Investigaciones Paleontológicas en Paris, acota que las barreras de los mares no tienen por qué ser infranqueables. Aunque calificó al evento de migración como “improbable”, resaltó la rareza del dinosaurio pico de pato y su impacto.

Al respecto, Longrich citó al detective de Sir Arthur Conan Doyle en un esfuerzo de graficar el caso: “Sherlock Holmes dijo: ‘una vez que eliminas lo imposible, lo que quede, no importa cómo de improbable, debe ser la verdad’”.

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