Telescopio Hubble capta las imágenes más cercanas del cometa NEOWISE

24 Ago 2020 | 9:32 h
Cometa NEOWISE captado el 8 de agosto. Crédito: Hubble / NASA / ESA.
Cometa NEOWISE captado el 8 de agosto. Crédito: Hubble / NASA / ESA.

El brillante cuerpo celeste sobrevivió a su acercamiento al Sol. Ahora se aleja del sistema solar y no volverá hasta dentro de 7.000 años.

El telescopio espacial Hubble ha captado las imágenes más cercanas hasta el momento del cometa C/2020 F3 (NEOWISE), el último visitante que cautivó los cielos de la Tierra durante el mes pasado. Esta es la primera vez que un cometa de este brillo es fotografiado con tal resolución después de su paso por el Sol.

Estas imágenes, tomadas el 8 de agosto, se enfocan en la coma del cuerpo celeste, la capa de gas y polvo que rodea su núcleo mientras es calentado por el Sol. Las fotos fueron tomadas después de que el cometa hiciera su máximo acercamiento al Sol el 3 de julio de 2020, a una distancia de 43 millones de kilómetros. Otros cometas a menudo se rompen debido a tensiones térmicas y gravitacionales en encuentros tan cercanos, pero la visión de Hubble muestra que aparentemente el núcleo sólido del NEOWISE permaneció intacto.

“El Hubble tiene una resolución mucho mejor que la que podemos obtener con cualquier otro telescopio de este cometa”, dijo en un comunicado el investigador principal Qicheng Zhang de Caltech en Pasadena, California. “Esa resolución es muy clave para ver detalles muy cercanos al núcleo. Nos permite ver cambios en el polvo justo después de que se separa de ese núcleo debido al calor solar, muestreando el polvo lo más cerca posible de las propiedades originales del cometa “.

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El corazón del cometa, su núcleo helado, es demasiado pequeño para ser visto por Hubble. La bola de hielo no puede tener más de 4,8 kilómetros de ancho. En cambio, la imagen del Hubble captura una parte de la vasta nube de gas y polvo que envuelve el núcleo, que mide aproximadamente 18.000 kilómetros de ancho en esta foto. El telescopio espacial registra un par de chorros del núcleo disparándose en direcciones opuestas. Emergen del núcleo como conos de polvo y gas, y luego se curvan en estructuras más amplias en forma de abanico por la rotación del núcleo. Los chorros son el resultado de la sublimación del hielo debajo de la superficie: el polvo y gas resultante se expulsa a gran velocidad.

Las fotos del Hubble pueden ayudar a revelar el color del polvo del cometa y cómo esos colores cambian a medida que el cometa se aleja del Sol. Esto, a su vez, puede explicar cómo el calor solar afecta la composición y estructura de ese polvo en la coma del cometa. El objetivo final aquí sería aprender las propiedades originales del polvo para conocer más sobre las condiciones del sistema solar primitivo en el que se formó.

Cometa NEOWISE. Crédito: Hubble / NASA /ESA.

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El cometa NEOWISE es considerado el cometa más brillante visible desde el hemisferio norte desde Hale-Bopp de 1997. También se pudo apreciar en partes del hemisferio sur. Ahora se dirige más allá del sistema solar exterior a una velocidad de 230.000 kilómetros por hora y no volverá al Sol hasta dentro de casi 7.000 años. Actualmente, los investigadores están profundizando más en los datos para ver qué pueden confirmar.

La misión de exploración infrarroja de campo amplio de objetos cercanos a la Tierra (NEOWISE) de la NASA descubrió por primera vez el cometa homónimo en marzo de 2020. A medida que el cometa se acercaba al Sol, el calor abrasador derretía sus hielos, liberando polvo y gas que dejaban las colas distintivas. Durante la última temporada, los observadores en la superficie terrestre pudieron ver al viajero que se movía por el cielo.

(Con información de Europa Press)