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Ciencia

Descubren una proteína de posible origen extraterrestre

Esta molécula esencial para la vida estaba en un meteorito que cayó en la Tierra hace décadas. Podría ser el primer indicio concreto de que la humanidad no está sola en el universo.

La molécula de proteína fue hallada en un meteorito que cayó en la Tierra hace 30 años. Foto referencial: University of Alberta.
La molécula de proteína fue hallada en un meteorito que cayó en la Tierra hace 30 años. Foto referencial: University of Alberta.

Las proteínas son unos de los principales componentes de la vida en la Tierra. Los científicos tenían conocimiento de cada una de estas moléculas; sin embargo, un nuevo hallazgo sugiere que otros mundos pueden estar desarrollando seres muy diferentes a los de nuestro planeta.

Una investigación publicada por científicos de la Universidad de Harvard y de las Compañías PLEX Corporation y Bruker Scientific LLC afirma haber descubierto en un meteorito una molécula de proteína que no proviene de la Tierra, es decir, de origen extraterrestre.

Mediante una nueva técnica de análisis, este componente fue hallado en muestras del meteorito Acfer 086, encontrado en Argelia hace 30 años. “Se trata del primer informe sobre una proteína de cualquier fuente extraterrestre”, indican los autores del estudio, publicado en arXiv a fines de febrero.

La proteína estaba en un meteorito. Imagen referencial.

Los científicos estudiaron su composición química y hallaron el aminoácido glicina, el cual estaba unido a otros elementos como hierro y litio. Asimismo, comprobaron que la glicina no estaba aislada, sino que formaba parte de una molécula de proteína, que ha sido denominada hemolitina.

Los científicos indican que tiene origen extraterrestre debido a su proporción deuterio-hidrógeno en niveles que no se parecen en nada a las proteínas de la Tierra.

La glicina estaba enlazada a elementos como el hierro y litio y formaba parte de una molécula de proteina. Imagen referencial: Nature.

Según los investigadores, esta característica es propia de los cometas de período largo que vienen del espacio interestelar. Asimismo, un contenido muy alto en deuterio sugiere que la hemolitina pudo haberse originado en un disco protosolar o en nubes moleculares “mucho antes” del nacimiento de nuestro sistema solar.

El estudio está a la espera de su revisión por pares, ya que ha sido presentado para su evaluación por expertos. Confirmar que la hemolitina es de origen extraterrestre sería un verdadero hito para la ciencia.

“En este punto, necesitamos que otros científicos empleen nuestros métodos cuidadosos para repetir nuestros resultados”, indicó al portal Motherboard la coautora del estudio Julie McGeoch, bióloga molecular en la Universidad de Harvard.